Desarrollada con éxito una córnea hecha con proteína extraída de cerdo. Investigadores y empresarios han desarrollado un implante hecho de proteína de colágeno de piel de cerdo, que se asemeja a la córnea humana. En un estudio piloto, el implante devolvió la visión a 20 personas con córneas enfermas, la mayoría de las cuales eran ciegas antes de recibir el implante.

Los resultados del estudio, dirigido conjuntamente por investigadores de la Universidad de Linköping (LiU), en Suecia, y LinkoCare Life Sciences AB, aportan esperanza a quienes padecen ceguera corneal y baja visión al proporcionar un implante de bioingeniería como alternativa al trasplante de córneas humanas donadas, que escasean en los países donde más se necesitan.

Escasez de donaciones de tejido corneal

El artículo ‘Bioengineered corneal tissue for minimally invasive vision restoration in advanced keratoconus in two clinical cohorts’ se ha publicado en ‘Nature Biotechnology’. Neil Lagali, profesor del Departamento de Ciencias Biomédicas y Clínicas de la LiU, ha sido uno de los investigadores del estudio. Según ha explicado, "los resultados demuestran que es posible desarrollar un biomaterial que cumpla todos los criterios para ser utilizado como implante humano. Puede producirse en masa y almacenarse hasta dos años y, por tanto, llegar a más personas con problemas de visión. Así se evita el problema de la escasez de tejido corneal donado y el acceso a otros tratamientos para las enfermedades oculares".

Más de 12 millones de personas en todo el mundo podrían sufrir ceguera por problemas en sus córneas. Actualmente, la única forma de recuperar la visión es recibir un trasplante de un donante humano, pero solo uno de cada 70 pacientes lo recibe.

Córnea hecha con proteína extraída de cerdo

"La seguridad y la eficacia de los implantes de bioingeniería han sido el núcleo de nuestro trabajo", ha dicho Mehrdad Rafat, director general de LinkoCare Life Sciences AB, empresa que fabrica las córneas.

Para crear una alternativa a la córnea humana, los investigadores utilizaron moléculas de colágeno derivadas de la piel de cerdo, altamente purificadas y producidas en condiciones estrictas para su uso en humanos. En el proceso de construcción del implante, los investigadores estabilizaron las moléculas de colágeno sueltas formando un material robusto y transparente que pudiera soportar la manipulación y la implantación en el ojo. Mientras que las córneas donadas deben utilizarse en un plazo de dos semanas, las córneas de bioingeniería pueden almacenarse hasta dos años antes de su uso.

Experiencia con 20 pacientes

El método quirúrgico y los implantes se utilizaron en Irán y la India. Veinte personas ciegas o a punto de perder la vista debido a un queratocono avanzado participaron en el estudio clínico piloto y recibieron el implante de biomaterial.

Las operaciones se realizaron sin complicaciones, con un tratamiento posterior de ocho semanas con colirios inmunosupresores. Durante el seguimiento de dos años, no se observaron complicaciones en la evolución de los pacientes. El objetivo principal del estudio clínico piloto ha sido investigar la seguridad del implante. El grosor y la curvatura de la córnea volvieron a ser normales. A nivel de grupo, la vista de los participantes mejoró tanto como lo habría hecho tras un trasplante de córnea con tejido donado.

Antes de la operación, 14 de los 20 participantes eran ciegos. Después de dos años, ninguno de ellos era ya ciego. Tres de los participantes indios que eran ciegos antes del estudio tenían una visión perfecta (20/20) después de la operación.