Un nuevo método para detectar el cáncer en  etapa temprana utilizando un agente de contraste de resonancia magnética dirigido que se une a las proteínas ha sido identificado por un equipo de investigadores dirigido Jenny Yang profesora de la Universidad Estatal de Georgia, según publican en la revista ‘Science Advances‘.

Yang y su equipo de Georgia State y Emory University describen un biomarcador recientemente identificado para la detección de metástasis hepáticas. Con las pruebas actuales como las biopsias, el cáncer en el hígado a menudo se detecta en etapas avanzadas, lo que puede limitar las opciones de tratamiento y disminuir las tasas de supervivencia general.

Los investigadores, cuyo trabajo es financiado por el Instituto Nacional del Cáncer, desarrollaron un agente que puede dirigirse a ciertos receptores, en este caso, el receptor 4 de quimiocinas (CXCR4). El receptor se sobreexpresa en órganos de metástasis comunes, como el hígado, entre las personas que tienen cáncer.

Se espera que el agente de contraste de resonancia magnética basado en proteínas dirigido a CXCR4 supere las principales barreras en el diagnóstico temprano al mostrar incluso pequeños casos de células cancerosas en escáneres multicolores llamados IRM de precisión (pMRI), una nueva metodología de imagen.

Usando esta tecnología, los agentes de contraste llevan el elemento gadolinio para mejorar las imágenes. Durante su trabajo anterior analizando el calcio, Yang decidió probar cómo un metal, como el gadolinio, interactuaría con las proteínas. La proteína envuelve el elemento y lo lleva al sitio para obtener imágenes. El equipo de Yang descubrió que el diseño de proteínas es mucho más efectivo para atacar los signos de enfermedad.

“Actualmente, es difícil ver las primeras etapas de la enfermedad en el hígado, incluso en una biopsia invasiva –explica Yang–. Las pruebas de diagnóstico que usan este agente de contraste no solo pueden identificar la presencia de la enfermedad sino también diferenciar las etapas con alta sensibilidad y precisión”.

Los resultados son tan prometedores que la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) ahora está acelerando el agente de contraste de proteínas dirigido en el primer paso hacia los ensayos clínicos para evaluar su eficacia en humanos.

“Esperamos que dentro de 18 meses a dos años podamos realizar nuestros primeros ensayos clínicos en pacientes”.–anuncia Yang–.

Su investigación se basa en un estudio de 2019 publicado en la revista ‘Nature Communications’, en el que el equipo de Yang ya identificó la primera detección temprana de fibrosis hepática utilizando un agente de contraste de proteínas dirigido al colágeno.

“Hemos estado utilizando los mismos agentes de contraste durante 30 años con pocos avances –admite Yang–. Creo que esta es mi mayor contribución científica. Y espero que haya muchas más por venir”.