El Vall d’Hebron Instituto de Oncología (VHIO) investiga el efecto protector de la placenta frente a la COVID-19. Ha participado en la realización de un análisis clínico, morfológico y molecular completo de una cohorte de 37 mujeres embarazadas. Del total, 21 habían confirmado una infección por SARS-CoV-2. Los autores observaron que, aunque el virus pudo infectar las placentas de casi la mitad de las embarazadas, no se encontró evidencia de transmisión vertical en ningún recién nacido.

Todas las muestras procedían de mujeres que dieron a luz durante la primera ola de la pandemia en 2020 en Italia. Los investigadores también han apuntado que cuando la carga viral en la placenta es muy elevada, aunque la placenta sigue actuando como barrera, puede verse severamente afectada e influir en el desarrollo del neonato.

Las principales conclusiones del ensayo se han recogido en el artículo ‘Severe SARS-CoV-2 placenta infection can impact neonatal outcome in the absence of vertical transmission’, publicado en The Journal of Clinical Investigation. 

Efecto protector de la placenta

En la investigación han participado Joan Seoane y Paolo Nuciforo, del VHIO. También forma parte de este proyecto Andrés Antón Pagarolas, del Servicio de Microbiología del Hospital Universitario Vall d’Hebron. Asimismo, participan investigadores de la Fondazione IRCCS Ca’ Granda Ospedale Maggiore Policlinico de Milán (Italia) y de la Universidad de Basilea (Suiza).

La investigación ha mostrado “paralelismos en las estrategias que tanto el virus SARS-CoV-2 como las células tumorales utilizan para escapar al control del sistema inmunitario”.

Paolo Nuciforo, jefe del Grupo de Oncología Molecular del VHIO y coautor del trabajo, ha explicado que “si bien el virus puede infectar la placenta, en ningún caso se produjo una transmisión vertical de la madre al recién nacido. Por tanto, la placenta puede ser una barrera materno-neonatal eficaz contra el virus, incluso en presencia de una infección grave”.

Por su parte, Joan Seoane, director del Programa de Investigación Preclínica y Translacional del VHIO, es el investigador principal del Grupo de Expresión Génica y Cáncer y profesor ICREA. Según ha explicado, “el virus busca escapar del control del sistema inmunitario y para eso desarrolla diferentes estrategias. Es algo que tiene en común con las células tumorales. Hemos observado que las estrategias utilizadas por las células tumorales para escaparse del sistema inmune son similares a las utilizadas por el virus”.