A medida que la pandemia del SARS-CoV-2 continúa expandiéndose, los sistemas hospitalarios se esfuerzan por intensificar sus medidas para proteger a los pacientes y trabajadores de la salud del virus. Un número creciente de proveedores de primera línea se pregunta si este esfuerzo debería incluir el uso universal de máscaras por parte de todos los trabajadores de la salud. El uso de mascarillas de forma universal ya es una práctica estándar en Hong Kong, Singapur y otras partes de Asia y recientemente ha sido adoptado por un puñado de hospitales de EE. UU.

Investigadores del Departamento de Medicina de la Población, Harvard Medical School, publican un estudio, en la revista New England Journal of Medicine, en donde aseguran que  sabemos que usar una máscara fuera de las instalaciones de atención médica ofrece poca, si es que hay alguna, protección contra infecciones. Las autoridades de salud pública definen una exposición significativa a Covid-19 como el contacto cara a cara dentro de 6 pies con un paciente con Covid-19 sintomático que se mantiene durante al menos unos minutos (y algunos dicen que más de 10 minutos o incluso 30 minutos). ) La posibilidad de contraer Covid-19 de una interacción pasajera en un espacio público es, por lo tanto, mínima. En muchos casos, el deseo del uso de mascarillas generalizado es una reacción reflexiva a la ansiedad por la pandemia.

Sin embargo, el cálculo puede ser diferente en los entornos de atención médica. En primer lugar, una máscara es un componente central del equipo de protección personal (EPP) que los médicos necesitan cuando atienden a pacientes sintomáticos con infecciones virales respiratorias, junto con bata, guantes y protección para los ojos. El enmascaramiento en este contexto ya es parte de las operaciones de rutina para la mayoría de los hospitales. Lo que está menos claro es si una máscara ofrece más protección en entornos de atención médica en los que el usuario no tiene interacciones directas con pacientes sintomáticos. Hay dos escenarios en los que puede haber posibles beneficios.

El primero es durante el cuidado de un paciente con Covid-19 no reconocido. Sin embargo, una máscara sola en este entorno reducirá el riesgo solo un poco, ya que no proporciona protección contra las gotas que pueden entrar en los ojos o de fómites en el paciente o en el entorno que los proveedores pueden recoger en sus manos y llevar a sus mucosas. membranas (particularmente dada la preocupación de que los usuarios de máscaras puedan tener una mayor tendencia a tocarse la cara).

 

Más convincente es la posibilidad de que usar una máscara pueda reducir la probabilidad de transmisión de trabajadores de la salud asintomáticos y mínimamente sintomáticos con Covid-19 a otros proveedores y pacientes. Esta preocupación aumenta a medida que Covid-19 se generaliza en la comunidad. Nos enfrentamos a un riesgo constante de que un trabajador de la salud con infección temprana pueda traer el virus a nuestras instalaciones y transmitirlo a otros. La transmisión de personas con infección asintomática ha sido bien documentada, aunque no está claro en qué medida dicha transmisión contribuye a la propagación general de la infección.

Más insidioso puede ser el trabajador de la salud que viene a trabajar con síntomas leves y ambiguos, como fatiga o dolores musculares, o picazón en la garganta y congestión nasal leve, que atribuyen a trabajar largas horas o estrés o alergias estacionales, en lugar de reconocer que pueden tener Covid-19 temprano o leve. En nuestros hospitales, ya hemos visto una serie de casos en los que los miembros del personal trabajaron bien pero desarrollaron síntomas de Covid-19 a la mitad de sus turnos o trabajaron con síntomas leves y ambiguos que posteriormente se diagnosticaron como Covid-19. Estos casos han llevado a que un gran número de nuestros pacientes y miembros del personal estén expuestos al virus y a un puñado de infecciones potencialmente relacionadas en los trabajadores de la salud.

Sin embargo, lo que está claro es que el uso de mascarillas de forma universal por sí solo no es una panacea. Una máscara no protegerá a los proveedores que atienden a un paciente con Covid-19 activo si no está acompañado de una higiene meticulosa de las manos, protección para los ojos, guantes y una bata. Una máscara sola no evitará que los trabajadores de la salud con Covid-19 temprano contaminen sus manos y propaguen el virus a pacientes y colegas. Centrarse solo en el enmascaramiento universal puede, paradójicamente, conducir a una mayor transmisión de Covid-19 si desvía la atención de la implementación de medidas de control de infecciones más fundamentales.

Dichas medidas incluyen un examen riguroso de todos los pacientes que acuden a un centro para detectar síntomas de Covid-19 e inmediatamente ponerles mascarilla y colocarlos en una habitación; implementación temprana de precauciones de contacto y gotas, incluida la protección ocular, para todos los pacientes sintomáticos y con precaución en caso de duda; volver a examinar a todos los pacientes ingresados ​​diariamente para detectar signos y síntomas de Covid-19 en caso de que una infección se incubara al ingreso o estuvieran expuestos al virus en el hospital; tener un umbral bajo para evaluar a pacientes con síntomas incluso leves potencialmente atribuibles a una infección respiratoria viral (esto incluye pacientes con neumonía, dado que un tercio o más de las neumonías son causadas por virus en lugar de bacterias); exigir a los empleados que certifiquen que no tienen síntomas antes de comenzar a trabajar todos los días; prestar atención al distanciamiento físico entre los miembros del personal en todos los entornos (incluidos los entornos potencialmente descuidados, como los ascensores, los autobuses del hospital, las rondas clínicas y las salas de trabajo); restringir y seleccionar visitantes; y aumentando la frecuencia y fiabilidad de la higiene de manos.

 

El alcance del beneficio marginal del uso de mascarillas de forma universal por encima de estas medidas fundamentales es discutible. Depende de la prevalencia de trabajadores de la salud con infecciones asintomáticas y mínimamente sintomáticas, así como de la contribución relativa de esta población a la propagación de la infección. Es informativo, a este respecto, que la prevalencia de Covid-19 entre los evacuados asintomáticos de Wuhan durante el apogeo de la epidemia fue solo del 1 al 3%.  Los modeladores que evalúan la propagación de la infección en Wuhan han señalado la importancia de las infecciones no diagnosticadas para alimentar la propagación de Covid-19, al tiempo que reconocen que el riesgo de transmisión de esta población es probable que sea menor que el riesgo de propagación de pacientes sintomáticos.  Y luego, los beneficios potenciales del uso de mascarillas de forma universal deben equilibrarse con el riesgo futuro de quedarse sin máscaras y, por lo tanto, exponer a los médicos al riesgo mucho mayor de atender a pacientes sintomáticos sin máscara. Sin embargo, proporcionar a cada trabajador de la salud una máscara por día para un uso prolongado puede mejorar, paradójicamente, el control de inventario al reducir los usos únicos y facilitar los flujos de trabajo centralizados para asignar máscaras sin evaluaciones de riesgo a nivel de empleado individual.

Puede haber beneficios adicionales para las políticas de uso de mascarillas amplio que se extienden más allá de su contribución técnica para reducir la transmisión de patógenos. Las máscaras son recordatorios visibles de un patógeno invisible pero ampliamente prevalente y pueden recordar a las personas la importancia del distanciamiento social y otras medidas de control de infecciones.

También está claro que las máscaras cumplen roles simbólicos. Las máscaras no son solo herramientas, también son talismanes que pueden ayudar a aumentar el sentido percibido de seguridad, bienestar y confianza de los trabajadores de la salud en sus hospitales. Aunque tales reacciones pueden no ser estrictamente lógicas, todos estamos sujetos al miedo y la ansiedad, especialmente en tiempos de crisis. Se podría argumentar que el miedo y la ansiedad se contrarrestan mejor con datos y educación que con una máscara marginalmente beneficiosa, particularmente a la luz de la escasez mundial de máscaras, pero es difícil lograr que los médicos escuchen este mensaje en el calor de la crisis actual. La mayor contribución de los protocolos de uso de mascarillas ampliado puede ser reducir la transmisión de ansiedad, más allá del papel que puedan desempeñar en la reducción de la transmisión de Covid-19.