Un estudio llevado a cabo en el Imperial College de Londres, Reino Unido, predice que en algunos países de bajos y medianos ingresos (LMIC) podrían haber un aumento de las muertes por VIH, tuberculosis (TB) y malaria, hasta en un 10%, 20% y 36%, respectivamente, en los próximos 5 años debido a la interrupción de los servicios de salud por la pandemia de COVID-19.

La investigación, que ha sido publicada en ‘The Lancet Global Health’, ha sido financiada por la Fundación Bill y Melinda Gates, Wellcome Trust, el Departamento de Desarrollo Internacional del Reino Unido y el Consejo de Investigación Médica. Y señala que todavía hay una oportunidad para reducir sustancialmente el número de muertes al priorizar los servicios más críticos, específicamente la terapia antirretroviral (ATR) para el VIH, el diagnóstico y el tratamiento oportunos de la tuberculosis y la provisión de redes duraderas tratadas con insecticida para la malaria.

Los autores advierten que predecir el verdadero impacto de la actual pandemia de COVID-19 y su respuesta en otras enfermedades “está lleno de dificultades”, especialmente cuando queda mucho por saber sobre el virus y la medida en que otros programas de enfermedades pueden verse afectados, y cómo esto podría afectar la salud de la población.

“La pandemia de COVID-19 y las acciones tomadas en respuesta a ella podrían deshacer algunos de los avances logrados contra las principales enfermedades como el VIH, la tuberculosis y la malaria en las últimas dos décadas, lo que agrava la carga causada por la pandemia directamente”, ha señalado el profesor Timothy Hallett, del Imperial College de Londres, Reino Unido, quien codirigió la investigación.

En países con una alta carga de malaria y grandes epidemias de VIH y tuberculosis, incluso las interrupciones a corto plazo podrían tener consecuencias devastadoras para los millones de personas que dependen de programas para controlar y tratar estas enfermedades. Sin embargo, añade el investigador, “el impacto de la pandemia podría evitarse en gran medida manteniendo los servicios básicos y continuando las medidas preventivas”.

Los hallazgos subrayan las decisiones “extraordinariamente difíciles” que enfrentan los encargados de la formulación de políticas. Las medidas de represión a largo plazo bien administradas podrían evitar la mayoría de las muertes de COVID-19. “Pero si estas intervenciones no se manejan bien, podrían hacer que las personas se alejen de los hospitales y las clínicas y obligan a cancelar los programas de salud pública, lo que lleva a un gran aumento en las muertes por otras enfermedades infecciosas importantes que habían estado bajo control”, añade.

Para el director Ejecutivo del Fondo Mundial de Lucha contra el SIDA, la Tuberculosis y la Malaria, Peter Sands, el impacto en el VIH, la tuberculosis y la malaria podrían ser incluso peores de lo que sugiere este estudio, y en algunos países, podrían ser incluso peores que el impacto directo de COVID-19.

El Fondo Mundial realiza una encuesta cualitativa quincenal en los más de 100 países en los que invierte; los últimos resultados publicados sugieren que el 85% del VIH, el 78% de la tuberculosis y el 73% de los programas de malaria están siendo interrumpidos. El 18% de los programas de VIH, el 17% de los programas de tuberculosis y el 19% de los programas de malaria están experimentando un alto o muy alta interrupción”, ha explicado.

Esta situación en países muy afectados por el VIH, la tuberculosis y la malaria, COVID-19 podría dar lugar a la reversión de muchos años de ganancias obtenidas con tanto esfuerzo. “No podemos permitir que esto suceda. Necesitamos más recursos y medidas decisivas, y debemos medir éxito no solo en términos de minimizar el impacto directo de COVID-19, sino también en términos de minimizar su impacto total, incluido el impacto en el VIH, la tuberculosis y la malaria”, advierte.

Se analizaron cuatro escenarios diferentes

En este estudio, los investigadores asumieron un número reproductivo básico (R0; el número promedio de personas que cada individuo con el virus puede infectar) de 3 para desarrollar cuatro escenarios de respuesta de política diferentes a la pandemia de COVID-19: sin acción, mitigación (que representa una reducción del 45% en R0 durante 6 meses utilizando intervenciones como distanciamiento físico), supresión-elevación (una reducción del 75% en R0 durante 2 meses) o supresión de una reducción del 75% en R0 durante 1 año; ver tabla 1).

Luego utilizaron modelos de transmisión del VIH, la tuberculosis y la malaria para estimar el impacto adicional en la salud que podría ser causado en diferentes entornos, ya sea por las intervenciones de COVID-19 que limitan las actividades rutinarias del programa, o debido a que los casos de COVID-19 sobrecargan el sistema de salud 2).

En general, los resultados sugieren que el impacto de la pandemia varía según el grado en que las intervenciones contra COVID-19 causen interrupciones prolongadas en las actividades y cuán exitosamente esas medidas reducen la transmisión del SARS-CoV-2 y evitan que el sistema de salud se vea abrumado .

Se prevé que el mayor impacto en el VIH se deba a la interrupción del suministro y la administración de ART, que puede ocurrir en momentos de alta demanda del sistema de salud. En el peor de los casos, suponiendo que no haya acción o aumento de la represión, los países con altas tasas de VIH típicas en algunas partes del sur de África (prevalencia del 20% entre los jóvenes de 15 a 49 años en 2018), podrían ver hasta un 10% más de muertes debido a VIH durante los próximos 5 años que ocurriría sin interrupciones COVID, equivalente a 612 muertes adicionales por VIH por millón de habitantes en 2020-2024.

Los investigadores sugieren que ofrecer a las personas que reciben recetas de varios meses de ART o entrega a domicilio podría garantizar que puedan acceder al tratamiento incluso en períodos de mayor demanda del sistema de salud.

Para la tuberculosis (TB), se predice que el mayor impacto será la reducción del diagnóstico oportuno y el tratamiento de nuevos casos, lo que podría resultar de largos períodos de medidas de contención de COVID-19 que limitan el acceso a los servicios. En el peor de los casos, suponiendo la supresión en países con una carga muy alta típica de África meridional (520 casos nuevos por cada 100.000 habitantes en 2018), las muertes por tuberculosis podrían aumentar hasta en un 20% en los próximos 5 años (equivalente a 987 adicionales Muertes por TB por millón de habitantes en 2020-2024) en comparación con cuando los servicios funcionan normalmente.

En cuanto a la malaria, el modelo predice que el mayor impacto en la carga de la malaria podría ser el resultado de la interrupción de las campañas netas planificadas, que generalmente tienen lugar cada 3 años. En el peor de los casos, con las interrupciones de COVID-19 coincidiendo con la temporada de transmisión de la malaria y la distribución planificada de redes insecticidas de larga duración (LLIN), las muertes por malaria podrían aumentar en un 36% en los próximos 5 años, lo que equivale a 474 muertes adicionales de malaria por millón de habitantes en 2020-2024.