Investigadores del Cedars-Sinaí (Estados Unidos) han desarrollado una herramienta de inteligencia artificial (IA) que predice con exactitud quiénes desarrollarán cáncer de páncreas basándose en el aspecto de sus imágenes de tomografía computarizada años antes de ser diagnosticados con la enfermedad.

Los resultados, publicados en la revista científica ‘Cancer Biomarkers’, podrían ayudar a prevenir la muerte mediante la detección temprana de uno de los cánceres más difíciles de tratar.

"Esta herramienta de IA fue capaz de captar y cuantificar signos muy sutiles y tempranos de adenocarcinoma ductal pancreático en tomografías computarizadas años antes de la aparición de la enfermedad. Se trata de signos que el ojo humano nunca sería capaz de discernir", explica uno de los líderes de la investigación, Debiao Li.

Adenocarcinoma ductal pancreático

El adenocarcinoma ductal pancreático no sólo es el tipo más común de cáncer de páncreas, sino también el más mortal. Menos del 10 por ciento de las personas a las que se les diagnostica la enfermedad viven más de cinco años después de ser diagnosticadas o de iniciar el tratamiento.

Pero estudios recientes han informado de que la detección temprana del cáncer puede aumentar la tasa de supervivencia hasta en un 50 por ciento. Sin embargo, en la actualidad no existe una forma fácil de detectar el cáncer de páncreas en una fase temprana.

Las personas que padecen este tipo de cáncer pueden experimentar síntomas como dolor abdominal generalizado o pérdida de peso inexplicable, pero estos síntomas a menudo se ignoran o se pasan por alto como signos del cáncer, ya que son comunes en muchas condiciones de salud.

Tomografía abdominal previa

"No hay síntomas únicos que puedan proporcionar un diagnóstico temprano para el adenocarcinoma ductal pancreático. Esta herramienta de IA podría usarse eventualmente para detectar la enfermedad temprana en personas que se someten a tomografías por dolor abdominal u otros problemas", ha detallado otro de los autores, Stephen J. Pandol.

Los investigadores revisaron las historias clínicas electrónicas para identificar a las personas a las que se les había diagnosticado el cáncer en los últimos 15 años y que se habían sometido a TC entre seis meses y tres años antes de su diagnóstico. Estas imágenes de TC se consideraron normales en el momento en que se tomaron. El equipo identificó a 36 pacientes que cumplían estos criterios, la mayoría de los cuales se sometieron a un TAC en urgencias debido a un dolor abdominal.

La herramienta de IA fue entrenada para analizar estas imágenes de TC previas al diagnóstico de personas con cáncer de páncreas y compararlas con las imágenes de TC de 36 personas que no desarrollaron el cáncer. Los investigadores informaron de que el modelo tenía una precisión del 86 por ciento a la hora de identificar a las personas que finalmente tendrían cáncer de páncreas y a las que no lo desarrollarían.

El modelo de IA detectó variaciones en la superficie del páncreas entre las personas con cáncer y los controles sanos. Estas diferencias de textura podrían ser el resultado de cambios moleculares que se producen durante el desarrollo del cáncer de páncreas.

"Nuestra esperanza es que esta herramienta pueda detectar el cáncer con la suficiente antelación como para que se pueda extirpar completamente el tumor a un mayor número de personas mediante una intervención quirúrgica", afirma el doctor Touseef Ahmad Qureshi, primer autor del estudio.

Ahora, los investigadores están recopilando datos de miles de pacientes en centros sanitarios de todo Estados Unidos para seguir estudiando la capacidad de predicción de la herramienta de IA.