Hasta hace poco, las pruebas de diagnóstico para el coronavirus 2 que provoca el síndrome respiratorio agudo severo (SARS-CoV-2), el virus que causa la enfermedad por coronavirus 2019 (COVID-19), solo estaban disponibles a través de laboratorios de salud pública. Esta prueba limitada fue priorizada para personas que tenían una enfermedad grave o factores de riesgo identificables, como viajar a un área con transmisión continua. Por lo tanto, la incidencia de transmisión comunitaria por personas con enfermedades leves y sin factores de riesgo sigue estando mal definida.

La estrategia actual de salud pública de contención de casos se basa en el supuesto de transmisión nula o limitada de la comunidad. Identificar una alta tasa de transmisión comunitaria indicaría la necesidad de cambiar la estrategia de salud pública de la contención a la mitigación de la propagación. Por lo tanto, determinar la velocidad a la que se propaga la enfermedad leve en la comunidad, particularmente entre las personas sin factores de riesgo para la adquisición del virus, es de importancia crítica.

Investigadores norteamericanos han realizado un estudio publicado en la revista JAMA el 31 de marzo en donde determinan qué proporción de manifestaciones de enfermedad leve, ambulatorias y similares a la gripe fueron causadas por el SARS-CoV-2.

Entre el 12 y el 13 y el 15 y 16 de marzo de 2020, el Centro Médico de la Universidad del Sur de California del Condado de Los Ángeles realizó pruebas a los pacientes que presentaban enfermedades leves similares a la gripe en el departamento de emergencias o atención de urgencia. Los pacientes que tenían muestras de hisopos nasofaríngeos sometidos a pruebas de reacción en cadena de polimerasa (PCR) para detectar influenza y virus sincitial respiratorio (GeneXpert Flu, Cepheid) se analizaron automáticamente para el SARS-CoV-2 (Quest Diagnostics).

Solo las pruebas de influenza realizadas durante el turno de día se analizaron automáticamente para el SARS-CoV-2 porque el proceso fue manual. Los pacientes fueron excluidos si tenían factores de riesgo específicos para el SARS-CoV-2 (por ejemplo, exposición al viaje o contacto conocido con un viajero, pacientes gravemente enfermos ingresados ​​por infecciones del tracto respiratorio). Los resultados positivos de las pruebas fueron seguidos por expertos del Departamento de Salud Pública para evaluar factores clínicos y demográficos.

Los autores del estudio también evaluaron la cantidad de pruebas de influenza ordenadas por médicos en el Centro Médico de la Universidad del Sur de California del Condado de Los Ángeles entre el 2 y el 18 de marzo de 2020, y la proporción de pruebas positivas de influenza. Además, se resumió la tasa de enfermedades similares a la gripe obtenidas de encuestas semanales de los departamentos de emergencias en los últimos 5 años, así como el porcentaje de muestras respiratorias que dieron positivo a la influenza de la vigilancia centinela de salud pública en curso realizada en 7 laboratorios clínicos en todo el condado de Los Ángeles California

Una vez analizados los resultados, los investigadores indican que la tasa del 5% de SARS-CoV-2 entre pacientes con enfermedad leve similar a la gripe sin factores de riesgo es preocupante. Estos pacientes tenían una enfermedad lo suficientemente leve como para estar activos en la comunidad durante toda su enfermedad, lo que aumenta la posibilidad de transmisión. Dicha transmisión es consistente con el tercer pico de enfermedad similar a la gripe inusual.