Para las personas que experimentan dolor de espalda con ciática, lo que significa que el dolor se irradia a la pierna, puede valer la pena comenzar la fisioterapia de inmediato, según una nueva investigación publicada en ‘Annals of Internal Medicine’. Este enfoque es diferente del consejo inicial que los médicos suelen dar a los pacientes con dolor de espalda, que consiste en tratar de permanecer activos y dar tiempo a que los síntomas desaparezcan antes de considerar un tratamiento como la fisioterapia.

El estudio, un ensayo clínico aleatorizado dirigido por investigadores de la Universidad de Utah Health, en Estados Unidos, mostró que los pacientes con ciática que fueron tratados con cuatro semanas de fisioterapia experimentaron menos discapacidad en el año posterior a la visita inicial al médico que los pacientes que siguieron la espera habitual para ver la evolución.

“Como ocurre con todo lo que tiene dolor de espalda, no es la solución mágica para todos –advierte Julie Fritz, decana asociada de investigación en la Facultad de Salud, quien dirigió el estudio–. Pero parece que la fisioterapia es algo que se puede ofrecer a los pacientes para ayudarlos a recuperar su actividad y recuperarse más rápidamente”.

La mayoría de las personas experimentan dolor de espalda en algún momento de sus vidas y alrededor del 30 por ciento de estos episodios incluyen ciática. Para muchos, el dolor se resuelve por sí solo, pero para otros, continúa durante meses o años.

Si bien no todos necesitan fisioterapia para mejorar, Fritz y sus colegas se preguntaron si algunos pacientes, particularmente aquellos con ciática, para quienes los resultados tienden a ser peores que para los pacientes con dolor de espalda solo, estaban perdiendo una oportunidad crítica para frenar sus síntomas y evitar un episodio prolongado de dolor.

Para averiguarlo, Fritz y sus colaboradores de Intermountain Healthcare inscribieron a 220 pacientes con dolor de espalda y ciática en un ensayo clínico. Todos tenían entre 18 y 60 años y habían consultado a médicos de atención primaria sobre el dolor de espalda que había comenzado en los 90 días anteriores. En promedio, los participantes habían experimentado dolor de espalda durante 35 días.

Programa de fisioterapia

Los participantes del estudio fueron asignados al azar a dos grupos de tratamiento. Los del grupo de fisioterapia recibieron una forma activa de fisioterapia durante cuatro semanas. Los fisioterapeutas utilizaron principalmente ejercicios y técnicas manuales, como la movilización espinal práctica, adaptando los detalles del tratamiento a pacientes individuales. Los del otro grupo no recibieron terapia, pero se les recomendó que permanecieran activos.

Los pacientes informaron sobre su nivel de dolor y su impacto en sus vidas, como su capacidad para cuidarse a sí mismos y participar en actividades sociales, después de cuatro semanas, luego nuevamente a los seis meses y al año. En cada punto, los pacientes que habían completado la fisioterapia inmediatamente después de su visita de atención primaria informaron menos discapacidad que los pacientes que adoptaron el enfoque de esperar y ver.

Es importante destacar que esas diferencias fueron lo suficientemente grandes como para ser consideradas clínicamente significativas en el momento del resultado temprano, lo que sugiere beneficios reales para los pacientes, dice el autor del estudio Gerard Brennan, científico investigador principal de Intermountain Healthcare. “Esto claramente dice que si interviene temprano, estos pacientes pueden hacerlo bien”, añade.

Durante el estudio de un año, un pequeño porcentaje de participantes eligió recibir inyecciones de esteroides o someterse a una cirugía para tratar su dolor. Estas intervenciones fueron igualmente comunes independientemente de que los pacientes recibieran o no fisioterapia temprana.

No se sabe qué componentes del programa de fisioterapia contribuyeron más a la respuesta de los pacientes a los tratamientos. Los organizadores del estudio también señalan que los resultados pueden haber sido influenciados por los diferentes niveles de contacto con el proveedor experimentados por los dos grupos de tratamiento.

Fritz dice que ella y sus colegas realizaron este estudio porque es importante que los pacientes que buscan atención para su dolor de espalda tengan opciones de tratamiento basadas en evidencia. El próximo paso crítico, señala, será integrar los hallazgos en la práctica clínica.