Las mascarillas quirúrgicas bloquean efectivamente la propagación de los coronavirus estacionales en las gotas respiratorias, lo que sugiere que las máscaras podrían prevenir la transmisión del SARS-CoV-2.

Las mascarillas quirúrgicas se introdujeron originalmente para proteger a los pacientes de infecciones de heridas y la contaminación de los cirujanos durante los procedimientos quirúrgicos, y luego se adoptaron para proteger a los trabajadores de la salud contra la infección de sus pacientes.

Las infecciones por virus respiratorios causan un espectro amplio y superpuesto de síntomas colectivamente denominados enfermedades agudas por virus respiratorios (IRA) o más comúnmente el “resfriado común”. Aunque en su mayoría son leves, estas IRA a veces pueden causar enfermedades graves y la muerte. Estos virus se propagan entre humanos a través del contacto directo o indirecto, gotitas respiratorias (incluidas las gotitas más grandes que caen rápidamente cerca de la fuente, así como aerosoles gruesos con diámetro aerodinámico> 5 µm) y aerosoles de partículas finas (gotitas y núcleos de gotitas con diámetro aerodinámico ≤5 µm). La higiene de manos y el uso de mascarillas faciales, principalmente dirigidas al contacto y la transmisión de gotitas respiratorias, se han sugerido como estrategias importantes de mitigación contra la transmisión del virus de la influenza y otras infecciones virales respiratorias.

Los coronavirus estacionales son una de las causas del resfriado común. Benjamin Cowling, de la Universidad de Hong Kong, y sus colegas tuvieron voluntarios enfermos infectados con coronavirus estacionales que se sentaron en una cabina cerrada y colocaron sus caras en un dispositivo de muestreo, llamado Gesundheit-II, que captura partículas en el aire (NHL Leung et al. Nat. Med . Https://doi.org/10.1038/s41591-020-0843-2 ; 2020).

Los científicos detectaron el ARN del coronavirus tanto en gotas gruesas como en gotas de “aerosol” más finas emitidas por voluntarios que no llevaban máscaras. La máscara redujo la detección de ARN viral en ambos tipos de gotitas. Los estornudos y la tos transportan partículas más grandes, mientras que el aliento exhalado puede esparcir gotas de aerosol, que tienen un diámetro de cinco micrómetros o menos.

Los autores del estudio concluyen que las máscaras quirúrgicas reducen la transmisión no solo de coronavirus estacionales, sino también de influenza y deberían, también, prevenir la transmisión del SARS-CoV-2.