Los científicos chinos al frente del brote de la enfermedad por coronavirus 2019 de ese país (COVID-19) no han sido particularmente accesibles para los medios extranjeros. Muchos se han sentido abrumados tratando de comprender su epidemia y combatirla, y responder a las solicitudes de los medios, especialmente de periodistas fuera de China, no ha sido una prioridad.

Science ha intentado entrevistar a George Gao, director general del Centro Chino para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), durante 2 meses. La semana pasada respondió.

Gao supervisa a 2000 empleados, una quinta parte del personal de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de los EE. UU., Y él mismo sigue siendo un investigador activo. En enero, formó parte de un equipo que realizó el primer aislamiento y secuenciación del síndrome respiratorio agudo severo 2 (SARS-CoV-2), el virus que causa COVID-19. Es coautor de dos artículos ampliamente leídos publicados en The New England Journal of Medicine ( NEJM ) que proporcionaron algunas de las primeras características clínicas y epidemiológicas detalladas de la enfermedad, y ha publicado tres artículos más sobre COVID-19 en The Lancet .

Su equipo también proporcionó datos importantes a una comisión conjunta entre investigadores chinos y un equipo de científicos internacionales, organizados por la Organización Mundial de la Salud (OMS), que escribió un informe histórico después de recorrer el país para comprender la respuesta a la epidemia.

Primero entrenado como veterinario, Gao luego obtuvo un Ph.D. en bioquímica en la Universidad de Oxford e hice postdoctorados allí y en la Universidad de Harvard, especializándome en inmunología y virología. Su investigación se especializa en virus que tienen membranas lipídicas frágiles llamadas sobres, un grupo que incluye SARS-CoV-2, y cómo ingresan a las células y también se mueven entre especies.

Gao respondió las preguntas de Science durante varios días a través de mensajes de texto, mensajes de voz y conversaciones telefónicas. Esta entrevista ha sido editada por brevedad y claridad.

P: ¿Qué pueden aprender otros países de la forma en que China se ha acercado a COVID-19?

R: El distanciamiento social es la estrategia esencial para el control de cualquier enfermedad infecciosa, especialmente si son infecciones respiratorias. Primero, utilizamos “estrategias no farmacéuticas”, porque no tiene inhibidores o medicamentos específicos y no tiene vacunas. En segundo lugar, debe asegurarse de aislar cualquier caso. Tercero, los contactos cercanos deben estar en cuarentena: pasamos mucho tiempo tratando de encontrar todos estos contactos cercanos y para asegurarnos de que estén en cuarentena y aislados. Cuarto, suspender las reuniones públicas. Quinto, restringir el movimiento, por lo que tiene un bloqueo, el cordón sanitario en francés.

P: El bloqueo en China comenzó el 23 de enero en Wuhan y se expandió a las ciudades vecinas de la provincia de Hubei. Otras provincias en China tuvieron paradas menos restrictivas. ¿Cómo se coordinó todo esto y cuán importantes fueron los “supervisores” para supervisar los esfuerzos en los vecindarios?

R: Tienes que tener comprensión y consenso. Para eso necesitas un liderazgo muy fuerte, a nivel local y nacional. Necesita un supervisor y coordinador que trabaje con el público muy de cerca. Los supervisores necesitan saber quiénes son los contactos cercanos, quiénes son los casos sospechosos. Los supervisores en la comunidad deben estar muy alertas. Son clave.

P: ¿Qué errores están cometiendo otros países?

R: El gran error en los Estados Unidos y Europa, en mi opinión, es que las personas no usan máscaras. Este virus se transmite por gotitas y contacto cercano. Las gotas juegan un papel muy importante: tienes que usar una máscara, porque cuando hablas, siempre salen gotas de tu boca. Muchas personas tienen infecciones asintomáticas o presintomáticas. Si usan máscaras faciales, puede evitar que las gotas que transportan el virus escapen e infecten a otros.

P: ¿Qué pasa con otras medidas de control? China ha hecho un uso agresivo de los termómetros en las entradas de tiendas, edificios y estaciones de transporte público, por ejemplo.

R: Sí. Donde quiera que vayas dentro de China, hay termómetros. Debe tratar de tomar la temperatura de las personas tan a menudo como sea posible para asegurarse de que quien tenga fiebre alta se mantenga al margen.

Y una pregunta pendiente realmente importante es qué tan estable es este virus en el medio ambiente. Debido a que es un virus envuelto, las personas piensan que es frágil y particularmente sensible a la temperatura o humedad de la superficie. Pero tanto de los resultados de EE. UU. Como de los estudios chinos, parece que es muy resistente a la destrucción en algunas superficies. Puede sobrevivir en muchos entornos. Necesitamos tener respuestas basadas en la ciencia aquí.

P: Las personas que dieron positivo en Wuhan pero solo tenían una enfermedad leve fueron enviadas al aislamiento en grandes instalaciones y no se les permitió recibir visitas de familiares. ¿Es esto algo que otros países deberían considerar?

R: Las personas infectadas deben estar aisladas. Eso debería suceder en todas partes. Solo puede controlar COVID-19 si puede eliminar la fuente de la infección. Es por eso que construimos hospitales modulares y transformamos estadios en hospitales.

P: Hay muchas preguntas sobre el origen del brote en China. Investigadores chinos informaron que el primer caso data del 1 de diciembre de 2019. ¿Qué opina del informe en el South China Morning Post que dice que los datos del gobierno chino muestran que hubo casos en noviembre de 2019, y el primero el 17 de noviembre? ?

R: No hay evidencia sólida para decir que ya teníamos grupos en noviembre. Estamos tratando de entender mejor el origen.

P: Los funcionarios de salud de Wuhan vincularon un gran grupo de casos al mercado de mariscos de Huanan y lo cerraron el 1 de enero. Se suponía que un virus había saltado a los humanos de un animal vendido y posiblemente masacrado en el mercado. Pero en su artículo en NEJM , que incluyó una búsqueda retrospectiva de casos, informó que cuatro de las cinco personas infectadas más tempranas no tenían vínculos con el mercado de mariscos. ¿Crees que el mercado de mariscos era un lugar de origen probable, o es una distracción, un factor amplificador pero no la fuente original?

R: Esa es una muy buena pregunta. Estás trabajando como un detective. Desde el principio, todos pensaron que el origen era el mercado. Ahora, creo que el mercado podría ser el lugar inicial, o podría ser un lugar donde se amplificó el virus. Entonces esa es una pregunta científica. Hay dos posibilidades

P: China también fue criticada por no compartir la secuencia viral de inmediato. La historia sobre un nuevo coronavirus salió en The Wall Street Journal el 8 de enero; no vino de científicos del gobierno chino. Por qué no?

R: Esa fue una muy buena suposición de The Wall Street Journal . La OMS fue informada sobre la secuencia, y creo que el tiempo entre la aparición del artículo y el intercambio oficial de la secuencia fue de unas pocas horas. No creo que sea más que un día.

P: Pero una base de datos pública de secuencias virales mostró más tarde que la primera fue presentada por investigadores chinos el 5 de enero. Así que hubo al menos 3 días que debe haber sabido que había un nuevo coronavirus. No va a cambiar el curso de la epidemia ahora, pero para ser honesto, algo sucedió acerca de informar públicamente la secuencia.

R: No lo creo. Compartimos la información con colegas científicos de inmediato, pero esto involucró la salud pública y tuvimos que esperar a que los responsables políticos lo anunciaran públicamente. No quieres que el público entre en pánico, ¿verdad? Y nadie en ningún país podría haber predicho que el virus causaría una pandemia. Esta es la primera pandemia de influenza no registrada.

P: No fue sino hasta el 20 de enero que los científicos chinos dijeron oficialmente que había evidencia clara de transmisión de persona a persona. ¿Por qué crees que los epidemiólogos en China tuvieron tanta dificultad para ver que estaba ocurriendo?

R: Los datos epidemiológicos detallados aún no estaban disponibles. Y nos enfrentamos a un virus muy loco y oculto desde el principio. Lo mismo es cierto en Italia, en otras partes de Europa y en los Estados Unidos: desde el principio, los científicos, todos pensaron: “Bueno, es solo un virus”.

P: La propagación en China se ha reducido a un rastreo, y los nuevos casos confirmados son principalmente personas que ingresan al país, ¿correcto?

A: si. Por el momento, no tenemos ninguna transmisión local, pero el problema para China ahora son los casos importados. Muchos viajeros infectados están llegando a China.

P: ¿Pero qué sucederá cuando China vuelva a la normalidad? ¿Crees que suficientes personas se han infectado para que la inmunidad del rebaño mantenga a raya el virus?

R: Definitivamente todavía no tenemos inmunidad colectiva. Pero estamos esperando resultados más definitivos de las pruebas de anticuerpos que nos pueden decir cuántas personas realmente han sido infectadas.

P: Entonces, ¿cuál es la estrategia ahora? ¿Ganar tiempo para encontrar medicamentos efectivos?

R: Sí, nuestros científicos están trabajando tanto en vacunas como en medicamentos.

P: Muchos científicos consideran que remdesivir es la droga más prometedora que se está probando. ¿Cuándo cree que los ensayos clínicos en China del medicamento tendrán datos?

R: en abril.

P: ¿Los científicos chinos han desarrollado modelos animales que crees que son lo suficientemente sólidos como para estudiar la patogénesis y probar medicamentos y vacunas?

R: En este momento, estamos utilizando tanto monos como ratones transgénicos que tienen ACE2 , el receptor humano del virus. El modelo de ratón se usa ampliamente en China para la evaluación de medicamentos y vacunas, y creo que pronto habrá al menos un par de artículos sobre los modelos de mono. Puedo decirte que nuestro modelo de mono funciona.

P: ¿Qué piensa del presidente Donald Trump refiriéndose al nuevo coronavirus como el “virus de China” o el ” virus chino “?

R: Definitivamente no es bueno llamarlo el virus chino. El virus pertenece a la Tierra. El virus es nuestro enemigo común, no el enemigo de ninguna persona o país.